Elon Musk's Risky Business

ELON MUSK ON THE DANGERS OF ARTIFICIAL INTELLIGENCE (Mei 2019).

Anonim

Een paar jaar geleden was Elon Musk nog maar drie miljoen. De seriële ondernemer en de mede-oprichter van PayPal hadden bijna een kwart miljard dollar verdiend vóór zijn 32e verjaardag, maar tegen 2008 hadden zijn twee jonge bedrijven - Tesla Motors en SpaceX - het grootste deel ervan verbrand en raketten de ruimte ingestuurd en gebouwd $ 100.000 elektrische sportwagens. Musk had net iets meer geld nodig om zijn bedrijf draaiende te houden. Maar dit was het najaar van 2008 en de wereldeconomie balanceerde. Niemand wilde graag meer geld storten in een bedrijf dat eco-bewuste sportwagens verkoopt aan de Ferrari-set of vluchten boeken naar het internationale ruimtestation ISS. Musk had al geleend tegen zijn eigen vliegtuig, en nu, vlak voor Kerstmis, leerde hij dat Tesla Motors zijn loonlijst niet zou maken tenzij hij een persoonlijke cheque schreef - zijn laatste $ 3 miljoen. "Ik ging allin, of Tesla sterft, " Musk zegt in de Palo Alto-kantoren van Tesla. "Ik wilde niet terugkijken en zeggen dat er iets meer was dat ik had kunnen doen en niet deed." Dus schreef hij de cheque en ging naar huis, zich afvragend hoe hij de huur van de volgende maand zou betalen.

"Ik heb alles uitgegeven, " legt Musk uit. "Alles. Ik moest geld lenen van vrienden. "Verbazingwekkend, het gambiet werkte. Het feit dat Musk alles op het spel zette, beschimpte zijn medebelinigers in het ophangen van de tientallen miljoenen die Tesla nodig had om te overleven. Achttien maanden later, in juni 2010, ging Tesla Motors naar de beurs en verdiende Musk meteen $ 630 miljoen.

En opmerkelijk genoeg, volgens zijn vrienden, zelfs als hij geconfronteerd werd met ruïne, sneed Musk nooit hoeken of beperkte hij de ambities van SpaceX, het bedrijf dat hij in 2002 begon met privé en commercieel vervoer naar de ruimte. Afgelopen december werd SpaceX de eerste particuliere onderneming die een capsule in een baan om de aarde stuurde en deze met succes kon ophalen. "SpaceX was gewoon een non-stop-inspanning om van de ene naar de andere muur te werken, te verdubbelen en te verdrievoudigen", zegt Musk's vriend en ex-partner bij PayPal, Max Levchin. "Hij was het tegen de verwachting in, het zwaard in het donker zwaaiende. Hij krijgt deze gekke visie; hij besluit het te doen. Het werkte niet voor hem, maar hij zegt: 'Het kan me niet schelen. Ik zal nog eens $ 20 miljoen uitgeven om een ​​andere raket op te blazen. '

Niemand twijfelde aan het gezonde verstand van Musk toen hij eerder dit jaar in Washington DC aankwam, voor wat zijn PR-team 'een viering van de Amerikaanse innovatie' noemde. Het excuus voor het evenement was de nieuwe showroom die Tesla op korte loopafstand van de White opende Huis. Het bedrijf vloog voor de gelegenheid in een rode, witte en blauwe Tesla Roadster, evenals een prototype van zijn Model S, de sedan die midden 2012 op de markt komt om te concurreren met BMW, Mercedes en andere luxe benzineslurpers. . Voor het goede doel stelde het bedrijf ook de capsule SpaceX uit de omloop, compleet met de schroeiplekken van de terugkeer.

"God zegene onze ondernemers", vertelde congreslid Dana Rohrabacher de menigte. "God zegene die leidende mensheid tot de volgende generatie." Niet te verslaan, huis meerderheid zweep Kevin McCarthy, die SpaceX de Zuid-Californië district vertegenwoordigt, wendde zich tot Musk van het podium, zeggende: "You're the Wright Brothers van de volgende generatie .”

Het was allemaal een beetje veel, maar er was nog steeds veel te vieren in Musk: Tesla, buiten het feit dat hij hem belachelijk rijk maakte (voor de derde keer in zijn 40 jaar), begon de slapende Amerikaanse elektrische auto-industrie; terwijl SpaceX, dat tijdens zijn oprichting in 2002 velen bespotte, feitelijk winstgevend is, ondanks spectaculaire O & O-uitgaven. Het bedrijf heeft meer dan $ 2, 5 miljard aan contracten afgesloten met overheids- en particuliere entiteiten die lading en satellieten van en naar de ruimte willen vervoeren.

Muskus in het vlees leek niets op Tony Stark, de Iron Man -filmsuperhero die hij inspireerde. Hij was uitgeput, voor één ding. Hij was pas om half vier in slaap gevallen, was vroeg opgestaan ​​voor zijn eerste ontmoeting en vroeg zich toen af ​​waarom hij de moeite had genomen. De dag was niet goed verlopen. Blijkbaar heeft niet elk lid van het congres waardering voor de wijsheid om miljarden aan ruimtevaart te doen door moeilijke tijden. "Ik weet niet wat ik nog meer zou kunnen zeggen om ze te laten begrijpen, " zegt Musk, de frustratie die hij op zijn gezicht ziet. Aan de andere kant vloog hij later die avond naar Milaan voor een opening in de Tesla-winkel, vergezeld door Talulah Riley, de 26-jarige actrice waarmee hij vorig jaar trouwde. Dus misschien was er toch een beetje van Tony Stark aan zijn levensstijl.

Tot nu toe was het schieten van raketten in de ruimte een taak voor geïndustrialiseerde landen, niet voor privé-ondernemingen. "En het is niet alsof ik een marine heb, " grapt Musk met één weldoener. Maar ondanks de tegenslagen en de financiële stagnatie van de afgelopen jaren hebben evenementen de manier van SpaceX grotendeels verbroken. Eerder dit jaar stopten de VS zijn space-shuttle-programma, waardoor SpaceX streed met een handjevol concurrenten voor het vervoer van vracht - en, uiteindelijk, astronauten - van en naar het internationale ruimtestation.

Terwijl Musk vragen van feestgangers opvraagt ​​- een taak die hij beschrijft als "vervelend" - wordt de reikwijdte van zijn verschillende ambities duidelijk: met NASA-typen spreekt Musk ernstig over de complexiteit van het lanceren van een raket met een mens erin. Voor leken schetst hij zijn plannen om Mars te koloniseren. ('Privé-ruimtevaart', noemt hij het.) 'We zullen ons best doen om het waar te maken', belooft hij een man, alsof het gewoon weer een vermelding is op een lange lijst met uitdagingen waarvan hij zeker weet dat hij die zal opruimen. Musk zal niet genoegen nemen met louter ruimtevaart; hij moet naar Mars gaan. En als hij elektrische auto's gaat bouwen, moeten ze net zo betaalbaar zijn als Toyota Camrys. "Omdat, " zegt hij, "anders, echt, wat heeft het voor zin?"

Musk was 12 of 13 toen hij op het idee kwam naar Amerika te gaan. Hij was opgegroeid in de buitenwijken van Durban, Zuid-Afrika, in een wijk die hem te binnen schoot, zegt hij, Beverly Hills. Als kind las hij, en dat is ongeveer alles wat hij deed, tenzij je rekening houdt met de tijd die hij besteedde om te laten zien hoeveel hij wist. Zijn moeder noemde hem "Genius Boy". Hij las de encyclopedie A tot Z en leek alles te onthouden. Zelfs zij geeft toe: "Hij was gewoon niet leuk." Toen Musk las over technologie en nieuwe ontdekkingen, leek het hem dat de VS de wereldmarkt praktisch hadden ingeslo- ten op het gebied van innovatie en wetenschappelijke doorbraken, om maar te zwijgen van het stripboek. superhelden die hij aanbad. Op een bepaald moment nadat zijn ouders waren gescheiden, kwam hij tot de conclusie dat zijn kinderen, omdat zijn moeder in Canada was geboren, in aanmerking kwamen voor Canadese paspoorten. Drie weken nadat zijn paspoort was aangekomen, vloog de 17-jarige Musk naar Toronto. Hij belde zijn moeder op. "Wat moet ik nu doen?" Vroeg hij.

Musk kaatste een jaar rond in Canada voordat hij begon aan zijn studie aan Queen's University, nabij Ottawa. Een transfer naar de universiteit van Pennsylvania, waar hij een dubbele graad in natuurkunde en economie behaalde, bracht hem in de Verenigde Staten; een acceptatie in de natuurkunde Ph.D. programma op Stanford bracht hem naar Silicon Valley. Daar dacht hij dat hij zou werken aan het bouwen van een betere lithiumbatterij, maar het was 1995, het jaar van de Great Internet Land Grab. Dus 48 uur na de landing op Stanford, stopte hij om een ​​bedrijf te starten dat hij Zip2 noemde.

Musk had geen formele opleiding in computers, maar hij was een woeste autodidact, zonder angst enorme massieve, zeer competitieve industrieën aan te nemen waar hij eerder eerder mee had gewerkt. Bij Zip2 creëerde hij een cartografische service die op MapQuest en Google Maps anticipeerde en begon aan een online gele pagina's die een vroege concurrent van Yahoo was. Zijn fout, zei hij, verloor de controle aan de durfkapitalisten, die hem opzij duwden voor een MBA, in plaats van het plan van Musk aan te nemen om tegen de zoekleiders te strijden in die tijd: Yahoo, Excite en AltaVista. Maar zijn investeerders verkochten aan Compaq voor $ 307 miljoen, en verdienden Musk $ 22 miljoen voor een paar jaar werk.

Musk is nog steeds pissig. "Ik dacht dat Zip2 het beter had kunnen doen dan met minstens een factor 10."

Het hielp de klap verzachten dat Musk al diep in zijn volgende uitdaging zat: een bedrijf dat het internet wilde gebruiken om de suprematie van creditcardmaatschappijen uit te dagen. Uiteindelijk werkte Musk samen met een paar ondernemers die min of meer hetzelfde probeerden te bereiken. Ze noemden het resulterende bedrijf PayPal. Musk diende als hun eerste CEO - totdat hij opzij werd geschoven en werd vervangen door een van zijn medeoprichters, Peter Thiel. "Er was een gevoel dat ik de risicoklep te hoog had gezet", zegt Musk, en voegt eraan toe: "Ik denk dat ik misschien een hogere tolerantie heb dan de meeste."

Maar diezelfde bereidheid om kip te spelen, zelfs als de rand van de klif in zicht kwam, versnelde, voor alle betrokkenen met PayPal. Als grootste speler van het bedrijf, zei Musk nee toen eBay in 2001 $ 400 miljoen aanbood. Hij zei nee toen eBay zijn aanbod verdubbelde tot $ 800 miljoen, hoewel het bijna $ 100 miljoen in Musk's zak betekende. Eind 2002 accepteerde PayPal een aanbod van $ 1, 5 miljard, maar zelfs toen betwistte Musk de deal.

"Het vertrouwen van Elon was buitengewoon", zegt Thiel. "Hij had meer op het spel dan wie dan ook, en hij twijfelde nooit."

Na PayPal creëerde Peter Thiel een fonds om te investeren in risicovolle start-ups - hij was de eerste externe investeerder van Facebook - maar zelfs hij vond SpaceX een te gedurfde onderneming. Thiel dacht dat hij $ 1 miljoen zou gooien als een 'steunbetuiging', maar dat was voordat zijn team due diligence deed en zich realiseerde dat Musk een ongelooflijke hoeveelheid talent had verzameld. Tot nu toe heeft Thiel meer dan $ 30 miljoen geïnvesteerd - en hij telt zichzelf gelukkig. "Wanneer deze dingen werken, " zegt hij, "hebben ze de neiging om spectaculair te werken."

Je zou denken dat private ruimteverkenning een uitdaging zou zijn om de onverdeelde aandacht van zelfs de meest ambitieuze visionair te houden, maar SpaceX was nog geen twee jaar oud toen het ondernemende oog van Musk begon te dwalen. Hij ontmoette een ingenieur genaamd Martin Eberhard, die het idee had om een ​​elektrische auto te bouwen met lithium-ionbatterijen. Geïntrigeerd schreef hij Eberhard en zijn partners een cheque van $ 6, 3 miljoen en noemde zichzelf voorzitter van de nieuw gedoopte Tesla Motors. Tegen de tijd dat de eerste Tesla de straat op ging, was Eberhard op zijn reet, vertrok hij om bitter te bloggen over de man die hem opzij duwde, en Musk runt twee compagnieën. En inmiddels hadden hij en twee neven SolarCity opgericht, een bedrijf dat zonnesystemen financiert en installeert.

Het is die reeks van interesses die Steve Jurvetson, een durfkapitalist, ertoe aanzette om Musk met Steve Jobs te vergelijken - en hij denkt dat Musk in de vergelijking bovenaan zou kunnen staan. Apple en Pixar zijn natuurlijk opmerkelijke creaties, maar Jobs triomfen hebben allemaal plaatsgevonden binnen het computerveld. "Met Elon krijg je internet, maar je krijgt ook raketten, je krijgt auto's, je krijgt zonne-energie", zegt Jurvetson. "Hij heeft de oevers, de ruimtevaart, de auto-industrie en trouwens energie overgenomen. Die zijn zo verschillend als mogelijk. '

Maar de bewondering van Jurvetson verklaart niet dat veel van de prestaties van Musk nog steeds in wezen in bèta zijn. Tesla heeft meer dan duizend Roadsters verkocht en er is een lange wachtlijst voor de S-sedan, maar het blijft een boetiekmerk. En terwijl SpaceX vanaf deze maand voorbereid is om transporten naar het internationale ruimtestation te starten, heeft het nog geen betaalde missie voltooid.

Zelfs vrienden erkennen dat Musk's optimisme zijn grenzen kent: "Hij ging ervan uit dat alles vanzelf zou gaan, " zegt PayPal's Levchin, "wat onder de juiste omstandigheden inspirerend en echt cool is en, onder de verkeerde omstandigheden, echt vervelend."

Of het nu zijn rijkdom was of zijn meedogenloosheid - hij dwong Eberhard uit het autobedrijf dat hij oprichtte - maar weinigen in Silicon Valley zouden verpletterd zijn om hem te zien falen. En in 2008, terwijl Musk twee ambitieuze bedrijven had die 400 mijl van elkaar verwijderd waren, kregen zijn tegenstanders bijna hun wens. "Ik ben van gek geworden uren werken naar totaal gek geworden uren", zegt hij. Het was rond deze tijd dat zijn eerste huwelijk uit elkaar viel. Zijn verklaring voor de splitsing is deels wetenschappelijk: 'Stress neigt ertoe dingen te verbreken', zegt hij zakelijk, alsof hij een fundamenteel voorschrift van de natuurkunde beschrijft.

Musk noemde de laatste paar maanden van dat jaar zijn 'periode van maximale zuigkracht'. Tesla's geldproblemen waren slechts een klein deel ervan. In oktober begon zijn ex met bloggen over hun leven samen en wierp hij hem op als een zelfverzekerde despoot. "De wil om te concurreren en te domineren die hem zo succesvol in het bedrijfsleven maakte, werd niet op magische wijze afgesloten toen hij thuiskwam", schreef Justine in een Marie Claire-verhaal van 2010. Tech roddelsites zijn voorspelbaar opgestapeld. Maar de problemen van Musk waren niet beperkt tot de blogosfeer. Op dit moment liepen al zijn bedrijven gevaar. Musk, die de neiging heeft om emoties te zien als iets dat zijn doelen in de weg staat, merkte dat hij om drie uur 's nachts wakker werd met tranen in zijn ogen.

"Een tijdje leek het alsof ik mijn huwelijk had verloren en alle drie de bedrijven zouden sterven, " zegt hij.

Alleen nu biecht Musk op hoe groot het risico was dat hij had genomen door zijn toekomst in te zetten op raketten en auto's, door met succes een capsule in een baan te sturen en het vervolgens op te halen. "Ik had gedacht dat dit een onwaarschijnlijk resultaat was", zegt hij. Maar zoals iedereen die de SpaceX-kantoren in Hawthorne, Californië heeft binnengelopen, weet, heeft Musk andere onwaarschijnlijke resultaten te na te streven. Bij de deur is een foto van Mars die misschien 15 voet hoog staat - een herinnering dat het uiteindelijke doel van het bedrijf is om verder te gaan dan wat de mensheid al heeft bereikt.

Als ik hem vraag wat hem zo'n risiconemer maakt, zegt hij dat hij een verschil wil maken. "Ik wil betrokken zijn bij de dingen die er toe doen. De dingen waar ik aan werk hebben de potentie om de wereld op zinvolle manieren te veranderen, "zegt hij. "Als ik niet betrokken was zoals ik, zou dat het grootste risico voor iedereen zijn. De kans op mijn succes is nul. "

GERELATEERD: AskMen's Top 49 Men van 2013: Elon Musk

menu
menu