Jimmy Graham: Flying High

The Sky's The Limit: Football to Flying with Jimmy Graham (Oktober 2018).

Anonim

"Ben je hier klaar voor?", Vraagt ​​Jimmy Graham, vasthoudend aan New Orleans Saints, zijn 6-foot-7, 270-pond frame dat in de cockpit van zijn Beechcraft Bonanza G36 is gepropt. Het is juni, en terwijl de rest van de sportwereld speculeert op de precedent-setting contractonderhandelingen die uiteindelijk Graham, 27, het best betaalde krappe einde in NFL-geschiedenis zullen maken, doet de man zelf luchtstunts op 1.100 voet over Miami Beach . Rage Against the Machine schreeuwt in onze headsets terwijl Graham het stuur hard naar rechts draait, waardoor het vlak een paar seconden in de maag loodrecht op de grond staat. "Je zou mijn andere vliegtuig moeten zien, " zegt hij, opnieuw vlakker. "We zouden nu ondersteboven zijn." Graham is klaar om 500 voet over het centrum van Miami te schieten - "Ik zoem meestal mijn huis" - wanneer een statisch getinte stem van de luchthavenmuur waarschuwt dat er een onweersbui nadert. "Tijd om terug te gaan, " zegt hij, terwijl de regen het raam begint te spatten. "De landing zal een beetje zijn

.

"Hij werpt een blik op zijn nerveuze passagier, grijnst en zet de muziek op. "Landen gaat leuk worden - mijn vliegtuig moest toch worden gewassen."

Ja, het strakke einde van de NFL heeft een voorliefde voor adrenaline. Maar breng wat tijd door met 160 km per uur met Graham en je zult beseffen dat hij ook dol is op vliegen en voetbal om een ​​verhevener reden. "Ze gaan allebei over het ultieme vertrouwen, " vertelt Graham. "Elke keer als ik iemand vlieg, vertrouwen ze op mij. Met voetbal, als ik niet voor Darren Sproles blokkeer, zal hij onthoofd worden. In mijn leven waren er veel mensen die er niet waren voor mij, dus het is geweldig om mensen op me te laten rekenen. "

In het afgelopen decennium heeft Graham zichzelf van een beledigend weeshuis in North Carolina naar een startpositie getrokken als machtsvooruitgang voor de Hurricanes University of Miami tot een All-Pro-beurt voor de heiligen - en werd daarmee een van de breakout-sterren in de competitie. Vorig seizoen leidde hij New Orleans in ontvangst, met 86 vangsten voor 1.215 yards, en eindigde het jaar met een teamrecord van 16 touchdowns, het op een na hoogste aantal voor een strak einde in de NFL-geschiedenis en drie keer meer dan elk van de Saints's wide ontvangers. "Jimmy Graham is zo goed in wat hij doet dat hij zou moeten krijgen wat beide posities combineren, " zegt CBS NFL-analist Boomer Esiason. "Hij is een van de top vijf aanstootgevende bedreigingen in het voetbal."

GERELATEERD: Waarom Andrew Luck de toekomst van voetbal is

Buiten het veld vliegt Graham om stoom af te blazen en zijn gedachten te slijpen. "Een vriend van mij heeft een stuntvliegtuig en nam me mee tijdens mijn tweede jaar op de universiteit, " zegt hij terwijl hij op de gladde landingsbaan tikt en naar zijn hangar stuurt. "Hij draaide het ondersteboven, en ik ben sindsdien geobsedeerd." Tijdens het seizoen, Graham vliegt zijn vliegtuig 800 mijl van Miami naar New Orleans voor games. Tijdens het laagseizoen - naast het dagelijks sporten - wordt hij om 05.30 uur wakker om pilootlessen te nemen. Graham heeft een eenmotorige licentie verkregen en werkt nu aan zijn multiengine- en commerciële licenties. "Je weet nooit hoe lang je het volhoudt in de NFL, " zegt hij, "maar ik kan de rest van mijn leven vliegen."

Graham heeft natuurlijk een mannenhol - en het is episch. Op het vliegveld van Kendall-Tamiami heeft een privé-hangar met 20-meter hoge witte betonnen muren de volgende items: zijn vliegtuig van $ 760.000, een parachute met monogram met zijn rugnummer, 80, twee met harley-Davidson bewerkte lederen zadeltassen, een bamboe-gezicht Bluetooth-luidspreker die Nirvana speelt, een gigantische plastic kan met proteïne-shake-poeder, een stapel vliegende tijdschriften, een slanke jaren '70 Herman Miller-luchthavenbank die hij op eBay kocht en een gigantische Amerikaanse vlag. Op de vloer is Graham's zwart-grijze Louis Vuitton-reistas versierd met neon-polsbandjes die zijn verzameld in elk voetbalstadion dat hij de afgelopen jaren heeft gespeeld. Een beroemde persoon die toevallig een serieuze vlieger is, dwingt Graham respect af binnen de insulaire wereld van piloten. "Veel beroemdheden beweren te vliegen", vertelt een piloot op het vliegveld me. 'Brad Pitt is piloot, weet je? Maar om een ​​vliegtuig als dit te vliegen, moet je echt weten wat je doet. "

Niet dat je Graham in benauwde epauletten zult vinden. Het dragen van omwikkelbare tinten, gymshorts, sandalen en een zwart T-shirt met de tekst FLY IT LIKE YOU STOLE IT, Graham sluit zijn vliegtuig op als een bewaker van de luchthaven in een 4 × 4 golfkar trekt. 'Dat lijkt op mijn man, ' zegt de bewaker terwijl hij de hangar inloopt en Graham een ​​knuffel geeft. "Ik heb je op je website gevolgd. Hoe gaat het, broeder? "Graham lacht:" Ben bezig geweest. "

Graham met zijn Beechcraft Bonanza G36.

Persoonlijk is Graham stil en voorzichtig in zijn woordkeuze - maar hij heeft een helmbeukende innerlijke beest die hij kan laten ontploffen wanneer dat nodig is. Afgelopen januari, voorafgaand aan de aftrap tegen de Seattle Seahawks in de NFC Divisional Playoff, vocht hij met twee linebackers en cornerback Richard Sherman voordat de officials het uitschakelden - en bleef vervolgens tijdens het spel met ze jawelen. 'Richard Sherman heeft een mond tegen hem, ' zegt Graham, uitgestrekt op een pleather La-Z-Boy in de pilot-lounge van de luchthaven. Op de vraag wat hij en Sherman tegen elkaar zeggen, schudt Graham zijn hoofd. "Wie weet, man - ik verduisterd. Zodra ik daar weg ben, ben ik een ander persoon. Ik denk dat het het kleine jochie in me is dat moet vechten voor alles wat hij heeft. En zo vecht ik elke zondag - het is moeilijk om te beschrijven met hoeveel emotie ik speel op speldag. '

Verlaten door zijn alleenstaande moeder in een weeshuis op 11-jarige leeftijd, werd Graham op regelmatige basis geslagen door de oudere kinderen, van wie de meesten jeugdige drugsmisdadigers waren. "Elke dag raakte ik in elkaar geslagen", zegt hij. 'Elke avond huilde ik mezelf in slaap.' Na ongeveer een jaar kwam zijn moeder terug en nam hem weer mee naar Goldsboro, North Carolina, waar Graham prompt naar buiten kwam sluipen om haar beledigende vriendje te ontwijken. Op zijn veertiende kreeg hij eten in een naschoolse jeugdopleiding aan de kerk toen hij Becky Vinson leerde kennen, een alleenstaande moeder die worstelde met een verpleegschool en een jonge dochter die hem toch adopteerde. "Mensen keken Jimmy aan als een probleemkind, " zegt Vinson, "maar ik wist dat er meer voor hem was."

GERELATEERD: Patrick Peterson en Richard Sherman vechten om de beste Cornerback in de League te zijn


Graham scheen op het basketbalteam van de middelbare school en werd uiteindelijk de hoogste macht van de staat en accepteerde een studiebeurs aan de Universiteit van Miami. Na vier jaar de handhaver van het team te zijn - "Ik zou je of de bal uit de gratie gooien" - kreeg Graham een ​​contract met zes cijfers om pro basketbal in Europa te spelen. Hij overwoog de stap toen de universiteitsvoorzitter en voormalig Amerikaans secretaris van Health & Human Services Donna Shalala zijn intrede deed. "Ik had geholpen Jimmy te rekruteren en vond dat hij er fysiek genoeg uitzag als een krap einde", zegt Shalala. "Ik sprak met de voetbaltrainer en hij zei: 'Weet je, je hebt gelijk.' "Graham speelde één seizoen als strakke stop voor het voetbalteam, deed het goed genoeg om een ​​uitnodiging voor de NFL draft-combinatie te verdienen en werd in de derde ronde door New Orleans geselecteerd. "Toen ik begon te spelen, lachte iedereen me uit, zoals basketballers die te zacht zijn voor de NFL, " zegt Graham. "Dus ik ben altijd bezig om te bewijzen dat ze helemaal ongelijk hebben."

Een keer verlaten, bewaart Graham nu zijn eigen raad - en een strakke, vertrouwde binnencirkel. Een succesvolle Miami zakenvrouw wiens zoon hij coachte in basketbal voor zijn carrière. Hij heeft zijn moeder vergeven maar staat geen contact toe van familieleden die hij de afgelopen 10 jaar niet heeft gezien (vanaf ongeveer de tijd dat hij door Vinson werd geadopteerd). "Alleen omdat iemand bloedverwant is, maakt ze nog geen familie", zegt Graham. "Ik heb zoveel mensen die me hebben geholpen om dit punt te bereiken - ik beschouw die mensen als familie." Hij reist het land af met Ginger, een vijf maanden oude vizsla-puppy zo groot als een deegroller. "In de vierde klas had ik een hond als deze die werd gedood door een auto, " zegt hij terwijl hij de puppy aait. "Het was rood zoals ik. Nu vliegt ze overal met mij mee. "

Graham blijft evenzeer bewaakt met zijn persoonlijke leven. Hij heeft een vriendin, maar zal niet in details treden. Hij huurt een plek in het Boheemse pakhuisdistrict van New Orleans en een appartement in het centrum van Miami Beach, maar vermijdt de drukte. "Het kan behoorlijk hectisch worden in New Orleans wanneer ik ga winkelen, " zegt hij. "Dus ik vlieg naar Houston, koop mijn boodschappen en kom dan terug - niemand geeft daar om omdat ik JJ Watt niet ben." Graham gebruikt vliegen om verleiding te voorkomen. "Er is geen drinken en vliegen", zegt hij. "Er zijn niet veel groupies op de luchthaven."

De andere manier van transport van Graham is iets subtieler: een zwarte Jeep met verlengde cabine en 35-inch banden en een rode Spartaanse helm op de motorkap, geflankeerd door het woord woest . De Jeep is gecoat met onverwoestbare Kevlar, waardoor de buitenkant van het voertuig een kiezelachtige textuur heeft die lijkt op volnerfleder. Graham trotseert de meeste verwachtingen behalve deze tank - het ziet er precies uit als het soort superheld-voertuig ondertekeningsbonus geleverd aan een onlangs geslagen gridiron-beroemdheid. Als muggen in de late namiddag lucht zwermen, bindt hij Ginger vast aan de voorbumperlier, zet een kom water neer en lacht. "Aangepaste spuitopdracht die ik in Texas heb besteld, " zegt hij. "Nooit om het te wassen. Ik heb laatst iemand lief gehad en de achterkant van het raam kapotgemaakt - geen kras op het mijne. 'Hij pauzeert. "Natuurlijk stopte ik om ze mijn informatie te geven."

Botsingsschade is nooit ver weg van Graham's geest - zijn twee passies, voetbal en vliegen, staan ​​constant op gespannen voet. Elk jaar moeten piloten strenge fysieke evaluaties ondergaan om ervoor te zorgen dat ze een laag risico op black-out hebben terwijl ze in de cockpit zitten - een onbemand vliegtuig wordt in feite een raket. Terwijl Graham er tot nu toe in geslaagd is om een ​​hersenschudding te ontwijken, denkt hij aan hoofdletsel. Hij vliegt voor Angel Flight, een non-profitorganisatie die piloten regelt om patiënten naar ziekenhuizen te vervoeren en die zijn eigen vluchtgerelateerde liefdadigheid opricht voor kinderen in de binnenstad. Een hersenschudding kan ertoe leiden dat hij niet voldoet aan de FAA-evaluatie - en eindigt zijn dagen in de cockpit. "Het is heel serieus, want als er iets gebeurt, kan ik nooit meer vliegen", zegt hij. "In het voetbal moet je op jezelf letten en weten wanneer die rit voorbij is. Die extra centimeter nadat je al de eerste naar beneden hebt gekregen - wat is dat voor jou? Niet veel."

Maar ondanks de risico's speelt Graham in de NFL de enige manier waarop hij weet hoe hij het doet - met volledige overgave. "Als de bal in de lucht is, ga ik hem pakken", zegt hij. "Het is mijn taak." Evenzo blijft Graham zijn grenzen verleggen als piloot. Hij is begonnen met het vliegen van een aerobatic vliegtuig gebouwd voor hooggelegen stunts zoals salto's en spins. Het vliegtuig is zo gevaarlijk dat het wordt uitgerust met een schietstoel - het vliegende equivalent van BASE-jumpen. "Op een dag", zegt hij, "doe ik mee aan de Red Bull-races."

Een nabijgelegen straalmotor brult. Graham pakt Ginger op, zet haar in de Jeep en draait het contact af. "Mensen vragen waarom ik vlieg, " zegt hij. 'Weet je, in New Orleans neem ik het ponton Lake Pontchartrain af, het meest vreedzame ding ter wereld. Cruisen op 12.000 voet, er is geen gsm-signaal. Er is geen e-mail. Er is geen analist. Het is alleen ik en mijn iTunes. Het manipuleren van die machine met mijn handen voelt als vrijheid. "

menu
menu