Geheimen van een geheim agent

Anonim

Op een drukke maandagochtend in maart loopt de geopolitieke intrige hoog op. In Genève bereiden de VS en Iran zich voor om te gaan zitten voor nucleaire gesprekken, de toekomst van de vrede in het Midden-Oosten mogelijk in de balans. In Moskou heeft een Russisch tv-station net een controversiële documentaire uitgezonden waarin president Vladimir Poetin verklaarde dat hij bereid was om kernwapens te gebruiken voor de crisis in Oekraïne. De werkelijke Poetin is ondertussen nergens te bekennen en is de afgelopen tien dagen verdwenen na de moord op Boris Nemtsov, een populaire dissident, op een brug bij het Kremlin. Noord-Korea schiet raketten af; ISIS graaft naar Tikrit. En 7.000 mijl verderop, in zijn oase-achtige achtertuin in de woestijn van Zuid-Californië, omringd door een zacht sijpelende fontein en grapefruit en palmbomen, zit een zachtaardige schrijver met een geheim inzicht in alles.

"Wat het ook was, het was een mooie gelikte hit, " zegt Jason Matthews over de moord op Nemtsov. "Als je de video bekijkt, is er een sneeuwschuiver die precies op het juiste moment komt om de camera's te blokkeren en het verkeer op straat te beschermen. Het leidde ook waarschijnlijk tot afleiding (Nemtsov) en bedekte de voetstappen van de man die achter hem aankwam. "Wat geruchten over de betrokkenheid van Poetin betreft, zegt hij:" Ik weet niet of Poetin zou hebben gezegd: "Mep die vent." Maar misschien heeft hij tijdens een besloten vergadering gezegd: 'Deze gast is echt een steen in mijn schoen' en wachtte af om te zien wie met een plan kwam. '

Matthews, 63, is een soort Poetin-expert, die twee spionageromans heeft geschreven waarin de voormalige KGB-agent een centrale, zij het semi-functionele, rol speelt. De eerste Red Sparrow uit 2013 was een bestseller wiens filmrechten werden opgepakt voordat deze zelfs werd gepubliceerd; het vervolg, het onlangs uitgegeven Palace of Treason, debuteerde ook op de bestsellerlijst. Beiden spelen zich af tegen de achtergrond van een wederopbloei van de Koude Oorlog die volgens Matthews het gevolg is van Ruslands roofzuchtige imperiumlust. Bij zijn lezingen dankt hij zijn vrouw, zijn dochters, "en Vladimir Poetin voor de eindeloze inhoud."

Maar Matthews put ook uit een andere bron, een die zijn boeken een unieke waarheidsliefde geeft. Voordat hij romancier werd, bracht Matthews 33 jaar door in het Operations Directorate, de clandestiene vleugel van de CIA. Gedurende drie decennia was hij undercover in het buitenland, het verzamelen van geheimen om Amerika te helpen de Koude Oorlog en de wereldwijde oorlog tegen het terrorisme te bestrijden. Hij begon als een junior case officer die in de straten van het tijdperk Europa van het IJzeren Gordijn beukte en stond op als chief of plaatsvervangend hoofd van zeven verschillende CIA-stations, onderweg won hij een geroemde Intelligentie Medaille van Verdienste. Er is een lange traditie van Britse romanschrijvers - le Carré, Fleming, Cumming - met realistische intelligentieachtergronden. Maar Matthews is de enige Amerikaanse spionage schrijver die het grootste deel van zijn leven als een spion doorbracht.

AANVERWANTE KENMERK: Oorlog van Don Winslow


Het is een stralende dag met de temperatuur in het midden van de jaren 90, en Matthews is in de schaduw bij zijn zwembad, veegt het zweet van zijn voorhoofd en puffend op een van zijn altijd aanwezige sigaren. Hij draagt ​​korte broeken en bootschoenen en zijn tekkeltuit, Gus, ligt op zijn schoot. Matthews spreekt zorgvuldig, in lange, discursieve paragrafen, met de rustgevende manier van het bed van een man die mensen altijd overtuigde om verraad te plegen voor de kost. Met zijn bril en niet-bedreigende lichaamsbouw is hij de laatste persoon die je als spion zou pinnen - totdat je erachter komt dat hij één was, en dan is het volkomen logisch.

Matthews zegt dat zijn taak eenvoudig was: "bronnen werven met toegang die onze beleidsmakers informatie kunnen bieden om de wereld te redden van nucleaire holocaust." (Hij lacht: "Korte versie.") Met andere woorden, hij raakte bevriend met buitenlanders met voorwetenschap over hun regeringen en overtuigde hen om hun geheimen met de VS te delen. Hij specialiseerde zich in "operaties met geweigerde gebieden", onvriendelijke locaties waar de CIA niet vrijuit kon opereren, zoals communistische landen in Azië en het Caribisch gebied en verschillende Sovjetrepublieken. De geheimhoudingsovereenkomst die hij tekende toen hij bij het bureau kwam, verhinderde hem precies te onthullen waar hij werkte, maar met een knipoog zal hij je vertellen dat hij "bekend is met" steden zoals Athene, Belgrado, Boedapest, Hongkong en Istanboel.

Matthews 'boeken bevatten alle elementen van grote spionage thrillers: dubbele kruisen, moljachten, moordpogingen, bizarre seks. Maar wat hen echt tot leven wekt, zijn de fijnkorrelige details van spionage op het werk: de kabels terug naar het hoofdkwartier, de machtsstrijd met clueless bazen die "de straat niet kennen", en vooral de eindeloze uren besteed aan voet in Europese hoofdsteden, controleren op bewaking om ervoor te zorgen dat je "vrij" bent voor een clandestiene vergadering. Een recensie van Red Sparrow op de website van de CIA prees Matthews 'uitbeelding van het handwerk, en noemde het in feite een how-to-handboek dat medebeambten zou "afvragen hoe hij dit alles voorbij de Publications Review Board kreeg", het CIA-panel dat moet ondertekenen op zijn werk. (Antwoord: het duurde een tijdje.) Een belangrijk subplot in het nieuwe boek klopte zo waar dat sommige hoogleraren op het bureau aanvankelijk niet wilden dat hij het publiceerde.

Matthews en zijn vrouw, Suzanne - zelf een 34-jarige veteraan van de CIA (meer daarover later) - verhuisden naar deze golfbaan bij Palm Springs na zijn pensionering in 2009. (Matthews noemt het gebied "Gods wachtkamer.") Hij ging "openlijk" met pensioen, wat betekent dat zijn CIA-achtergrond niet geclassificeerd is, maar de bijzonderheden ervan zijn dat nog steeds, dus hij vraagt ​​dat bepaalde details buiten de geschiedenis bewaard worden om zijn vroegere bezittingen te beschermen. "Theoretisch is de Koude Oorlog allang voorbij, " zegt hij. 'Maar iemand kan nog steeds zeggen:' Weet je, je was tegelijkertijd met deze klootzak in Athene. . .' en begin met het samenvoegen van de stukjes. Het is een lang shot. Maar het zijn de kleine dingen. "

Hij neemt nog een trek van zijn sigaar. "Spionage is 's werelds op een na oudste beroep. En wat het gemeen heeft met het eerste beroep is: iemand krijgt het uiteindelijk wel. "

Het wordt heet in de schaduw, dus we gaan naar binnen, naar het koele reliëf van hun chic ingerichte modernistische huis. Er zijn glazen wanden met uitzicht op de bergen en smaakvolle Aziatisch geïnspireerde kunst, de comfortabele beloningen die een carrière van groot gevaar volgen. Matthews had altijd een diplomatieke dekking, dus hij zou minder snel worden gedood, maar hij had gevangen kunnen worden gehouden of verhoord en zijn agenten konden zijn vermoord. "Europese hoofdsteden in de jaren zeventig waren heel erg plaatjes, maar je loopt nog steeds rond met een doelwit op je rug", zegt hij. "Als je een fout hebt gemaakt, kunnen mensen verdwijnen."

Matthews neemt een slokje ijsthee. Boven het hoofd kraken de gewelfde houten balken aan het plafond en knallen ze van de hitte. "Je zou het 's nachts moeten horen, " zegt hij. "Het is alles wat ik niet kan doen om een ​​gat in het dak te schieten."

Een van de favoriete woorden van Matthews is flegmatiek. Het duikt vijf keer op in zijn twee boeken en af ​​en toe in zijn toespraak, een taalkundige tiek die iets onthult over de man zelf. Matthews is ook flegmatiek: cool, ingetogen, schijnbaar onveranderlijk. Lichamelijk lijkt hij op de held van zijn boeken, de jonge CIA-officier Nate Nash, een knappe ex-zwemmer wiens anonieme donkere haar en onopvallende lengte hem helpen om zich te mengen in een menigte "hoe hoger of slungelige of roodharige stagiairs het niet konden doen." Nate's meest Kenmerkend is zijn 'schietende bruine ogen', die mensen en uitdrukkingen kan lezen met bijna bovennatuurlijk inzicht. Als Matthews niet zo goed is, is hij in de buurt.

Matthews heeft lunch bereid, een traditionele Griekse maaltijd van dolmas, tzatziki en rode-peper hummus, met een salade van olijf-tomaten-feta aan de zijkant. Hij is een echte voedselker: aan het einde van elk hoofdstuk in zijn boeken staat een recept voor een gerecht dat in genoemd hoofdstuk wordt genoemd. Gewoonlijk zijn ze eenvoudig - babka (Poolse rumcake), Weense kroketten - maar ze zijn ook af en toe grappig, bijvoorbeeld wanneer een kogel uit een lippenstiftkanon de binnenkant van een Iraanse tuig motorhelm omdraait in een metaforische kom tomatensoep, gevolgd door het recept van Matthews voor gazpacho.

(In Europa, in de jaren 1970, gebruikte Matthews diplomatieke partijen om potentiële doelen te beoordelen.) Foto met dank aan Jason Matthews)

'Je kunt veel vertellen over een persoon van de manier waarop ze eten, ' zegt Matthews, terwijl hij naar binnen graait. De manier waarop ze hun mes en vork vasthouden, hoe goed ze hun drank vasthouden. Het maakt allemaal deel uit van wat hij noemt "de menselijke envelop openen" - het psychologische proces van het leren kennen van een potentiële bron en het exploiteren van zijn kwetsbaarheden. Hij zegt dat het proces jaren kan duren en dat het slagingspercentage laag is. Er zijn bepaalde technieken die de CIA gebruikt, met jargony-namen als 'uitlokken' en 'botten gooien', maar misschien is de belangrijkste eigenschap voor een case officer een zekere troost voor wat Matthews eufemistisch 'onwaarheden' noemt.

"Je moet kunnen - hoe moet ik het zeggen? Hang moraliteit op, "zegt hij. "Kortom, je moet liegen. Je moet mensen in het oog houden. Je zorgt voor je agent, je stapt voor een bus om je agent te beschermen - maar tegelijkertijd bind je hem intrinsiek mee. Iemand werven is hem of haar ertoe brengen iets absoluut onlogisch te doen: verraad plegen jegens hun land. Er is dus een beetje een beetje stiekem, een beetje manipulatief en soms een beetje wreed. "

RELATED: The 10 Best True Crime Books


Matthews beweert dat liegen door CIA-agenten niet zo doordringend is als het lijkt. "We dragen het niet rond als een pistool in een holster", zegt hij. Voor onze doeleinden belooft hij dat hij de waarheid zal vertellen of gewoon niet zal antwoorden. "Op dit moment kan ik me niets voorstellen waarvan ik je een onwaarheid zou moeten vertellen. Als je bijvoorbeeld vraagt ​​of ik ooit iemand heb gedood, zou ik zeggen: 'Ik kan je dat niet vertellen.' "Hij grijnst ondeugend. "Het eerlijke antwoord is nee."

De boeken van Matthews, met hun altijd aanwezige bewaking en middernacht dubbele transacties, zijn zo levendig en meeslepend dat ze een manier hebben om je een klein beetje paranoïde te laten voelen. De eerste keer dat ik ze thuis bezocht, verontschuldigde Suzanne zich vroeg om een ​​vergadering van het community cultural board bij te wonen waarop ze vrijwilligerswerk doet. Toen ik terugging in mijn auto, zag ik dat mijn koffer, opgesloten in de kofferbak, gedeeltelijk was uitgepakt. Gedurende een minuut of twee was ik ervan overtuigd dat ze was ingebroken en ermee aan het knoeien was, alleen maar om met me te rotzooien. Als ik hen de volgende dag hierover vertel, lacht Suzanne. Matthews doet dat niet.

"Oh, we gooiden je auto weg, " hij deadpans. "Ik wilde het gewoon zeker weten."

"Jason Matthews" is geen alias, hoewel het klinkt alsof het zou kunnen zijn. Hij gelooft dat de naam van de familie oorspronkelijk Mathaious was; zijn grootouders waren etnische Grieken uit Griekenland en Turkije die aan het einde van de vorige eeuw naar de VS kwamen. Matthews groeide op in een Grieks sprekend huishouden in Connecticut, en studeerde toen Frans en Spaans aan de universiteit. Na zijn afstuderen ging hij naar de journalistieke school en ging hij snel naar DC voor sollicitatiegesprekken. ("Voor zover ik wist, zou ik brochures schrijven voor de Forest Service.") In plaats daarvan belandde hij in het landen van enkele bonusinterviews via een familielid bij het ministerie van Buitenlandse Zaken. "En een van die interviews, " zegt Matthews, "bleek Christen in actie te zijn" - de CIA.

Zoals Matthews het vertelt, was die eerste ontmoeting minder dan glamoureus. "Onbescheiden gebouw in Rosslyn, Virginia. Grijs klein kantoor. Grijze kleine man. "Maar het agentschap had Grieks sprekers nodig en hij paste precies. Dus na een achtergrondcheck en verschillende polygraaf-examens trad hij toe tot de intrede klas van de CIA van november 1976.

Matthews kan niet zeggen waar zijn eerste posting was, maar gezien het feit dat Grieks zijn verkoopargument was, is Athene geen slechte schatting. "Ik was een ondergeschikte man, " zegt hij, "en mijn taak was om te zwijgen en ervoor te zorgen dat het veilige huis bier in de koelkast had. Maar dat was de eerste keer dat je het gevoel kreeg dat er mensen in deze gevaarlijke kleine hoeken van de wereld waren die hetzelfde deden als jij. Als een jonge persoon was dat echt cool. Je kon natuurlijk niets zeggen. Maar er was een zichzelf in stand houdende trots: 'We zijn eigenlijk in de CIA!' ”

De cover-identiteit van Matthews was als een politieke officier in het State Department. In de regel nemen buitenlandse inlichtingendiensten aan dat een bepaald aantal werknemers bij elke Amerikaanse ambassade spionnen zijn, maar zij weten niet welke. Als gevolg hiervan was veel van zijn tijd gewijd aan het handhaven van zijn dekking, het afstempelen van visa op de visumlijn zoals elke andere junior-medewerker. In een baan waar hij buitenlanders moest vinden die misschien iets uit de VS wilden in ruil voor informatie, werden ze hem op een schaal geserveerd. "Je zou het altijd kunnen vertellen aan de spionnen van de consulaire lijn", zegt Matthews. "Ze waren de jongens die later sollicitanten uitnodigden voor koffie."

(Matthews en zijn vrouw, Suzanne, in de Middellandse Zee in de jaren 1970. Foto Courtesy Jason Matthews)

Na het klokken op de ambassade zou Matthews gaan werken op zijn eigenlijke baan en potentiële agenten rekruteren. (Opmerking: in de CIA-taal is een agent een buitenlander die informatie verstrekt aan een Amerikaanse officier van de zaak, de agenten zijn de bronnen en de officieren zijn de spionnen.) In de late jaren 70 was de jackpot voor een Amerikaanse officier een Russische of Chinese doelwit, maar andere communistische onderdanen en bepaalde linkse paramilitaire groepen werden ook gewaardeerd. Tijdens zijn eerste tournee zei Matthews dat hij "in een vrij grote viel." Hij kan niet echt uitweiden, behalve om te zeggen dat "het de eerste keer was dat iemand uit zijn land werd gerekruteerd. Het was een soort van trailblazey. "(" Het was een vrij grote deal, "bevestigt Suzanne.) Wat het ook was, het zette zijn carrière in een opwaartse richting.

Voor zijn eerste posts in West-Europa volgde Matthews een routine-cyclus: "Rekruteer een man en stuur hem terug. Ontmoet achter het voetbalstadion om middernacht, plan dingen en houd dan je adem in terwijl je elke ochtend Pravda leest om te zien zijn executie is aangekondigd. "Hij zegt dat een casusagent op een bepaald moment waarschijnlijk een dozijn agenten heeft: buitenlandse attachés, verslaggevers, hotelbedienden. "Het maakt allemaal deel uit van hoe de octopus zijn tentakels spreidt."

Maar na een aantal rondleidingen besloot Matthews speciale training te zoeken in wat het bureau 'interne operaties' noemt - in wezen achter de vijandelijke linies. "Het is iets dat niet veel mensen op het bureau kunnen doen, " zegt hij. Hij bracht twee jaar door in DC, waar hij onderricht volgde in zogenaamd 'denied-area'-vakmanschap, waar te allen tijde werd bewaakt. Hij leerde trucs als dode druppels (pakketten afleveren aan agenten zonder argwaan te wekken) en de MCD, of levering van een bewegende auto (handremmen, geen remlichten). Een intern CIA-team in zijn schoot speelde denkspelletjes met hem en simuleerde vijandige KGB-bewaking: inbraak in zijn huis, een vuilnisbelt in zijn toilet, ansjovisolie in het motorblok van zijn auto gieten. "Het is een soort psychisch equivalent van de Hell Week voor SEALs", zegt hij. "Ze willen zien wie het aankan en wie niet."

Matthews bracht het volgende decennium door in geweigerde gebiedsboekingen: sluipen rond de Balkan tijdens de Joegoslavische oorlogen, het opnieuw uitvinden van interne operaties in Cuba na een eerdere CIA-ruzie. Er waren enkele heikele oproepen: in een Oostblokland kwam hij 30 minuten eerder aan bij een clandestiene ontmoeting in het bos en gebeurde er over twee mannen die in de struiken duiken. Het zou een hinderlaag zijn, maar ze hadden het nog niet opgezet. "Ik ben weggegaan", zegt hij. "Maar het was heel dichtbij."

OOK: 's Werelds beste misdrijf (Is From Scandinavia)

Maar dat soort dagen waren de uitzonderingen. Voor het grootste deel, zegt Matthews, "is de taak van een case officer niet erg actievol. Er worden geen achtervolgingen of kanonnen vervoerd. Je zit in een geschrift van een ambassade. 'Er is een goed moment in Red Sparrow wanneer Nate Nash en een overste proberen in te breken in iemands appartement. "Kun je de sluis halen?" Vraagt ​​Nash. "Wees serieus", zegt zijn baas.

Zoals Matthews het beschrijft, lijken case officers meer op clandestiene journalisten, ontwikkelen ze bronnen, pompen ze voor informatie en schrijven ze wat ze in kabels leren voor hun bazen terug op het hoofdkwartier. Hij vond het altijd leuk om kabels te schrijven: "Zonder opscheppen of overdrijving moest je een heel voorzichtig, beschrijvend verslag schrijven van wie je zag, wat je deed, en een deel van de atmosfeer." Suzanne zegt dat collega's op het bureau altijd commentaar gaven op hoe goed Matthews 'kabels waren, hij zei dat hij een schrijver moest zijn. In zijn boeken krijgen zelfs kleine personages een rijk achtergrondverhaal waarin ze alles aanraken, van hun financiële status tot hun seksleven. "Ik heb er nooit aan gedacht, " zegt Matthews. "Maar het lijkt veel op de buitenlandse contactmeldingen die ik vroeger schreef: toen hij begon te praten over de Oekraïense diaspora, welden zijn ogen op. Je doet eigenlijk personageschetsen. "

Na een paar "ass-kicking geweigerde-gebied tours, " was Matthews zo bedreven in interne operaties dat hij werd aangesteld als een instructeur en later de IO-chef. Zijn taak was jonge spionnen leren hoe ze niet gepakt moesten worden. Op een dag biedt hij aan om me een lesje te geven. "Het wordt een beetje oubollig", zegt hij. "Maar het geeft je een idee van sommige dingen waar we aan moesten denken en liet je voelen hoe de adrenaline begint te pompen."

Matthews hield ervan om op straat te zijn en surveillance te ontwijken. Je kunt het zien aan de quasi-mystieke manier waarop hij erover schrijft - de tintelingen op de armen, de koelte in de nek, de manier waarop een ervaren officier dekking voelt voordat hij het ziet. "Je probeert bijna een metafysische band met hen aan te gaan", zegt Matthews. "Het doel is om ze niet te verliezen. Het zorgt ervoor dat ze zich comfortabel voelen - gebruik dan dat gat van een paar seconden om iets te laten gebeuren. "

We zitten in de Audi SUV van Matthews en banen ons naar een nabijgelegen winkelcentrum, waar hij het spionage-kat-en-muisspel gaat demonstreren. Onderweg legt hij het concept van een SDR- of surveillance-detectieroute uit - een omslachtige, soms urenlange reis die is ontworpen om elke controle die je mogelijk hebt los te schudden. Hij zegt dat in een land zijn surveillantsteam hem de bijnaam 'the Fly' gaf, vanwege de lange, meanderende loops die hij elke dag naar het werk zou rijden. Als het beschermen van iemands agent een topprioriteit is, zoals Matthews gelooft, dan zou een solide SDR het belangrijkste kunnen zijn dat hij ooit zal doen. "Als je het snuffelt, " zegt Matthews, "is de agent dood."

We trekken naar de Gardens on El Paseo, een luxe winkelgalerij die Matthews 'de Rodeo Drive van Palm Springs' noemt. Er zijn een Ann Taylor en een Brooks Brothers en veel gepensioneerden en moeders met baby's die een wandeling maken. Op de hoek voor Williams-Sonoma ontmoeten we de persoon die ons doelwit van de dag zal worden: de lieve vrouw van Matthews, Suzanne.

Suzanne kwam in 1975 bij de CIA, een jaar voor Matthews. Ze ontmoetten elkaar tijdens zijn eerste tournee, haar tweede en trouwden daarna met de tournee - en werden daarmee wat het bureau een 'tandemkoppel' noemt, of een paar getrouwde spionnen. Suzanne ging later parttime, maar ze werkten nog steeds samen. In een Oostblokland midden jaren 80 kregen ze de opdracht om contact te maken met de vrouw van een gecompromitteerd bezit om haar naar het Westen te smokkelen, en Suzanne was degene die tijdens een sneeuwstorm uit de auto rolde met toezicht op haar staart om de nadering te maken, niet wetend of een team van misdadigers op haar zou wachten. Zoals Matthews vertelt: "Ik bracht drie uur lang scheten door met darten en bier drinken bij de Canadese ambassade terwijl mijn bruid de gevaarlijke klus klopte op de deur van het appartement." (Het bleek dat de vrouw al was gearresteerd. )

Vandaag spelen Matthews en ik een buitenlands surveillanceteam dat Suzanne, een CIA-officier, in de gaten houdt. We volgen van een afstand terwijl ze in en uit winkels afdrijft en op koopwaar bladert. Matthews legt uit hoe ze ons in de gaten houdt met haar perifere gezichtsveld in plaats van amateurtrucs zoals reflecties in ramen of net doen alsof ze haar schoenen vastbindt - beide geven weg dat ze 'bewakingsbewust' is en dus mogelijk operationeel is. We volgen haar ongeveer 45 minuten lang en gebruiken toeristen om ons te screenen terwijl we de menigte scannen op haar blauwe trui. Niets wat ze doet lijkt ooit visachtig, maar als we elkaar later ontmoeten, blijkt dat ze een dode druppel in een cactusplanter heeft gemaakt, een pakje uit een bloembed heeft gehaald en drie signalen achtergelaten heeft voor agenten, waaronder vaseline op een roltrap leuning en scotch. tape op de deur van Saks. "Dus dat zijn slechts enkele voorbeelden van verschillende manieren waarop dingen kunnen worden gedaan", zegt Suzanne tijdens de lunch bij Tommy Bahama. "Maar in het echte leven zou je er maar één doen en het zou een maand van planning vergen."

(Het paar bij hen thuis in Palm Springs, Californië, in maart. Foto door Art Streiber)

Aan het begin van de jaren negentig had het echtpaar twee jonge dochters en werd nog steeds overzee gedetacheerd. Nu waren ze als een omgekeerde reactie van Keri Russell en Matthew Rhys op The Americans: twee getrouwde CIA-officieren die kinderen undercover opvoeden. Paradoxaal genoeg, zegt Matthews, maakte dit Suzanne soms effectiever: "Niemand verwacht dat de dame met de kinderwagen dode druppels oppikt." Ze hielden hun werk geheim - voor zover de meisjes wisten, ze hadden gewoon saaie kantoorbanen - maar af en toe drong de realiteit binnen.

In een mediterraan land was Matthews chef van het station toen zijn naam op de hitlijst van een terroristische groep verscheen. Hij kreeg een gewapend veiligheidsdetail en een auto met ballistisch glas. Toen zijn bewakers spiegels gebruikten om onder zijn auto naar bommen te kijken, vertelden hij en Suzanne hun dochters dat ze "kattenkittens zochten". Het engste moment was elke ochtend naar de trap van de kleuterschool te trekken, omdat het een geplande stop. "Elke bekende plaats, " zegt Matthews, "dat is waar de X wordt getekend."

Aan het eind van de jaren negentig, tijdens de oorlog in Kosovo, moest het gezin vluchten naar de ambassade in de Balkan waar ze waren geplaatst, en hun huis werd geplunderd en verbrand. (Het was toevallig de achtste verjaardag van hun jongste dochter. "We hebben de taart geëvacueerd", grapte Suzanne.) Toen ze terugkwamen in de Verenigde Staten, nam Matthews een baan bij Langley, en ze dachten dat ze klaar waren om naar het buitenland te gaan. Op dit punt besloten ze dat het veilig was om de meisjes te vertellen. Zoals Suzanne het vertelt: "We namen ze mee om Spy Kids te zien, die net was uitgekomen. En toen vertelden we hen dat ze spionnenkinderen waren! '

"We waren zulke kleine snotneuzen. We waren net als, 'OK - kunnen we nu gaan spelen?' Herinnert zich hun jongste dochter, Sophie, 24. Het paar liet de meisjes vervolgens beloven dat als iemand ooit zou vragen wat ze deden - leraren, vrienden, ouders van vrienden - ze zich zouden houden aan het verhaal dat ze voor het ministerie van Buitenlandse Zaken werkten. "Ik kende mijn lijn altijd, " zegt Sophie. "Zelfs vandaag, als ik er geen lang gesprek over wil hebben, zeg ik nog steeds State Department, omdat het niemand iets kan schelen."

Sophie zat net in de tweede klas toen ze de waarheid ontdekte, dus ze heeft nooit iets ongewoons vermoed, afgezien van het af en toe afvragen waarom haar vaders zakenreizen een maand duurden. "Maar nu vind ik het echt leuk om die verhalen te horen", zegt ze. "Ze waren zo slecht - mijn moeder is daar aan het rollen uit auto's, en intussen is ze thuis en maakt ze me Kraft macaroni en kaas voor het avondeten. Nu ik oud genoeg ben om het te waarderen, is er echt geen ander woord voor - het is gewoon heel gaaf. "

Matthews 'laatste baan vóór zijn pensionering was hoofd van het station in Los Angeles. ("Ik denk dat ik dat waarschijnlijk wel kan zeggen.") Met pensioen gaan in Californië heeft hem ervan weerhouden mee te doen aan een van de outfits die hij Beltway Bandits noemt, waarin voormalige spionnen terugkeren naar Langley als privé-aannemers. ("Het is Groundhog Day, man. Zelfde shit-maaltijden in het cafetaria - alleen je badge heeft een andere kleur.") Maar hij had nog steeds een hobby nodig en als hij grapt, vist hij niet. Hij werkte een tijdje als consultant bij een JJ Abrams-show genaamd Undercovers, over een paar getrouwde ex-CIA-agenten die een cateringbedrijf beginnen maar zelf weer naar binnen worden gesleept.

(Hij vond het stom: "Het zijn twee zwarte officieren - ze konden niet echt undercover gaan in Noord-Korea, maar als je erop staat ...)" Hij zegt dat hij de eerste versie van Red Sparrow schreef "zo veel voor therapie" als met de hoop dat het zou worden gepubliceerd. Maar hij kende toevallig een amusementsadvocaat die toevallig een krachtige literaire agent kende, en voor hij het wist, had zijn manuscript tot een biedingsoorlog geleid.

"Achteraf gezien was het niet omdat het boek of mijn schrijven zo goed was, " zegt Matthews. "Het is omdat ik een voormalig spook was."

Tegenwoordig schrijft Matthews thuis, in een kantoor met houten lambrisering onder een kaart van de Turkse Egeïsche kust, waar zijn grootvader opgroeide. Aan de ene kant van de kamer bevinden zich boekenplanken van memorabilia uit de Koude Oorlog - een Minox spionagecamera, een rode Mao-klok - samen met "een deel van de bullshit" uit zijn CIA-jaren, zoals de twee medailles die hij won voor onderscheidende en uitzonderlijke service. "Aan het eind van de dag is dat mijn carrière", grapt hij. "Stoffige medailles op een boekenkast."

Als je op de markt bent voor een openhartige, sceptische kijk op de CIA, is Matthews niet jouw man. Hij is een lifer, een echte gelovige, een bedrijfsmens die trots is op zijn service. "Om er niet te kieskeurig over te worden, " zegt hij, "maar we hebben dingen gedaan voor ons land." Field officers zijn in zijn boeken gozers "die heldhaftigen hebben voortgebracht vanuit de diepten van de schaduwen." Hij verdedigt het bureau tegen kritiek over gebrekkige WMD-intelligentie in Irak, zegt verbeterde ondervraging "kreeg informatie, verijdelde plannen, gered leven, " en roept Jose Rodriguez, de CIA-functionaris die hielp toezicht te houden op het waterboarding-programma, "een fantastische kerel." "Het is verschrikkelijk daarbuiten, " hij zegt van de wereld. "Je moet moeilijk worden om de brutes te vertellen dat ze moeten stoppen."

Aan het einde van de dag wegen de persoonlijke kosten van de baan - de jaren waarin hij anderen in gevaar brengt voor het theoretische grotere goed - hem niet aan. "We zijn geen choirboys", zegt hij. "Maar het stoorde me niet, omdat ik het deed voor mijn land en wat ik dacht dat de juiste redenen waren. Soms wordt het slecht, en dat is een buikstempel. Om iemand te verliezen die enorme moed getoond heeft en met wie je een vriendschap hebt ontwikkeld. . . er is rouw en depressie en zo. Maar als het je stoort, kun je jezelf 33 jaar lang niet onderhouden. '

In zijn nieuwe boek, Palace of Treason, schrijft Matthews over een fictief CIA-complot tegen een echte kernverrijkingsfaciliteit in Natanz, Iran. Dit is een wereld die hij heel goed kent: na zijn terugkeer in Langley heeft hij vijf jaar besteed aan het toezicht op de contra-proliferatiedivisie van de CIA, waar hij informatie verzamelde over nucleaire, chemische en biologische wapens over de hele wereld, "in een poging de supply chain zo te bepalen we zouden het kunnen verstoren, uithongeren en afsnijden. "Lange-termijn, denkt hij, is de grootste bedreiging voor de Amerikaanse nationale veiligheid China, " maar op korte termijn is dit het Iraanse nucleaire programma. Als de Iraniërs een bom hebben? Heilige rotzooi. Ze konden aan elke conferentietafel zitten met een kern in een zak en een speler worden. '

Matthews gelooft dat de wereld nu vol dreigingen is - daarom is hij van mening dat officieren in het veld, in tegenstelling tot drones en massasurveillance, zo noodzakelijk zijn. "Ik moet ervoor waken dat het in de goede oude tijd beter was", zegt hij. "Maar als je een stap terug doet en naar het totaal van de wereldwijde oorlog tegen het terrorisme kijkt, zou je kunnen zeggen dat we een deel van de klassieke vaardigheid van humint, " of menselijke intelligentie, verloren hebben. "De definitie van intelligentie van het Pentagon is:" Hoe ziet de brug over de volgende heuvel eruit? " Maar als we een Syrische minister van Defensie willen rekruteren, duurt het tien jaar. Het zijn twee totaal verschillende dingen. "

Het zal niet hem zijn die die ministers rekruteert - hij is uit het spel. Matthews zegt dat de Hollywood-verhalen over grijze ex-spionnen die voor één laatste klus worden opgeroepen, precies dat zijn: verhalen. Als je weg bent, ben je weg. Maar dat betekent niet dat hij de aantrekkingskracht soms niet voelt.

'De vloek van ons leven, ' zegt hij, 'is dat Suzanne of ik de krant zal lezen en we zullen de andere kamer inlopen en zeggen:' Dit is onzin! Dit is wat het echte verhaal is. ' ”

menu
menu